Charles Leclerc, de vriendelijke rivaal van Max Verstappen

Wie op YouTube de woorden ‘Verstappen Leclerc’ intikt, ontdekken beginnen een clipje uit 2012. Plaats van handeling is de kartbaan van Val d’Argenton in Frankrijk, waar een ronde in de WSK Euro Series kartkampioenschappen wordt verreden. Twee tienerjongetjes worden geïnterviewd over een aanvaring die onlangs op de met regen doordrenkte baan heeft plaatsgevonden.

De een vertelt in basisschool-Engels met herkenbare Limburgse tongval, de stoom nog uit zijn of komt, hoe zijn gelijktijdig hem zonder pardon van de reed: „Niet eerlijk!” De ander haalt zijn schouders op als hem wordt gevraagd wat er gebeurde en verkondigt in onmiskenbaar ‘Allo Allo’-Engels: „Niets. Gewoon een incident.”

Spoel de tijd van het jaar vooruit en deze twee kruisen van de tien jaar op de baan, alleen zijn ze nu ouder en wijzer. Dit seizoen maken (24) en Max Verstappen (24) de dienst uit in de Formule 1 en hun onderlinge relatie wordt nu vooral bekend door wederzijds respect. „Het was niet genoeg vandaag maar oh mijn God, ik genoot echt van de race,” voegt de Leclerc na zijn spectaculaire, verloren strijd tegen Verstappen in Jeddah. „Elke race zou zo moeten zijn. Max deed het geweldig en het was een toprace.”

Het is voor Formule 1-kijkers een nieuwe gewaarwording: na jaren van een vaak verbeten strijd tegen Lewis Hamilton is er nu een nieuwe concurrent voor Verstappen. In dit geval geen geareerde vedette, maar jongeman uit Monaco die net als Verstappen nog aan het begin van zijn carrière staat en een grote toekomst wordt toegedicht. Hoewel Verstappen en Red Bull een valse start compleet hebben gemaakt met twee uitvalbeurten in drie races, nam de Nederlander dit weekend in Imola het heft weer in handen met een maximale score, resulterende de vroege achterstand op Leclerc, die zondag tweede werd, flink is gelonken: van 46 naar 27 punten.

Als een raket

Het verhaal van Charles Leclerc bij Ferrari werd door een van zijn beste vrienden de in 2015 tragisch gestorven Jules Bianchi. De Fransman ooit in dezelfde positie als Leclerc: hij was de gedoodverfde kroonprins van Ferrari, de sterleerling van de Ferrari Driver Academy. Een belofte werd in de knop gebroken door een noodlottig ongeval Zijn een stortregen van Suzuka in oktober 2014. Hij stierf in juli 2015 na een kunstmatig coma van negen maanden.

Gedurende 2014 zette Leclerc zijn eerste formuleauto’s, later als een raket door de opleidingsladder schoot. Formule 3, GP3 en uiteindelijk de Formule 2: geen van deze Renault-klassen hadden veel geheimen voor hem. De manier waarop hij in 2017 als eerstejaars de F2-titel op zijn naam schreef, was uiterst indrukwekkend. In de eerste zes raceweekenden liet Lecler zes polepositions noteren en reed hij het veld met enige start op grote achterstand – in een klasse waar iedereen met hetzelfde materiaal draait.

Leclerc was klaar voor de Formule 1. Om hem in de luwte te laten rijpen, stalde Ferrari hem in 2018 bij zusterteam Alfa Romeo Sauber. Daar maakte hij eigenhandig een einde aan de F1-carrière van Marcus Ericsson. Leclerc liet geen spaan heel van de Zweed, bezig bezig aan zijn vijfde seizoen, en scoorde als groentje ruim vier keer zoveel WK-punten als zijn teamgenoot. Ferrari had genoeg gezien en gepromoveerd Leclerc na één seizoen Formule 1 naar het moederschip, ten koste van veteraan Kimi Raikkonen.

daad hij wat Bianchi ook ooit voor ogen had: vanuit de academie een plekje veroveren bij de Scuderia. Ook bij Ferrari bleek snel dat Leclerc boodschap had aan gearriveerde namen en publicaties. Naast viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel zou hij de fijne kneepjes van het vak kunnen leren, zo was de gedachte. De praktijk anders uit: Leclerc productie Vettel direct in 2019. Hij won meer polepositions, won meer races, stond vaker op het podium en finishte het seizoen als vierde, vóór Vettel.

Een jaar later was de deconfiture van Vettel compleet: de Duitse stapelde fout op een fout tijdens een fout moet duidelijk zijn bij Ferrari. Vettel begonnen met een nieuw, langlopend drijvend kampioenschap tussen de vorige Leclerc begonnen was met een nieuw, langlopend drijvend tot 2024. de Monegask door veel kenners gezien als een van de nieuwe generatie coureurs die de jaren de lakens uitdeelt.

Max Verstappen (Red Bull) was in Imola twee keer te sterk voor Charles Leclerc (Ferrari): zaterdag in de sprintrace en zondag in de grand prix.
Foto Massimo Pinca/Reuters

Andere dynamiek

De dynamiek tussen Verstappen en Leclerc is een andere dan die tussen Verstappen en Hamilton. Leclerc is vooral blij dat hij nu eindelijk een auto tot zijn beschikking heeft met hij om de wereldtitel kan strijden. Hoe anders was voor Hamilton, de zevenvoudig kampioen die zijn positie als onbetwiste grootmeester aangevallen zag door een joch uit Maaseik en daardoor misschien een stuk venijniger kwam.

Die andere dynamiek zorgt ervoor dat Verstappen en Leclerc elkaar het licht in de ogen gunnen, zoals in de eerste races van dit seizoen duidelijk wordt – een welkome verandering ten opzichte van de soms grimmige relaties in 2021. dagen ouder) tikt nog niet de tand des tijds en ze zijn nog niet noodzakelijk op recordjacht. Beiden hebben, als alles meezit, nog vijftien jaar in de F1 voor de boeg. Lukt het dit jaar niet, dan een ander jaar wel.

Wat ook helpt is dat zowel Leclerc als Verstappen al uiterst volwassen en stabiel is. Allebei doorliepen ze in de Formule 3 de legendarische leerschool bij Van Amersfoort Racing, onder de bezielende leiding van ‘Ome Frits’: Verstappen in 2014, Leclerc een jaar later. Verstappen debuteerde vervolgens al op zijn zeventiende in de koningsklasse en werd zeker na zijn promotie naar Red Bull als achttienjarige, omvatten om snel op te groeien.

Leclerc heeft op zijn beurt al veel tegenslag naast de baan te krijgen gekregen. In jaar tijd over overlijden hij drie mensen die uiterst belangrijk hem waren: Bianchi in 2014, zijn vader in 2017 en boezem over overlijden Anthoine Hubert in 2019. De dodelijke crash van F2-talent Hubert in Spa zag hij live gebeuren; een dag later won hij op hetzelfde circuit de Grote Prijs van België, zijn eerste zege in de Formule 1. Als er iemand is die persoonlijke tegenslag kan kanaliseren en sportieve tegenslag kan relatieveren, dan is het Leclerc.

kinderziektes

Toch is de relatie tussen Leclerc en Verstappen niet altijd even harmonieus, zoals de aanvaring op de kartbaan in 2012 uitwijst. Ook in de Formule 1 is er een precedent: drie jaar geleden, tijdens de Grote Prijs van Oostenrijk, deelname aan Verstappen en Leclerc tot het laatste om de overwinning. Twee ronden voor het einde deed Nederlander een inhaalpoging waarbij hij Leclerc al ‘wheelbangend’ van de kop verdreef en uiteindelijk als eerste over de finish kwam. Leclerc was niet onder de indruk en claimde dat Verstappen hem geen ruimte liet.

Pas uren na die besloten besloten de stewards die een straf voor Verstappen van het goede was, zijn uiteindelijke officiële werd. Met dat incident in het achterhoofd is het goed denkbaar dat er ook in het huidige front van hoofd onderlinge vriendelijkheid barstjes ontstaan. Uiteindelijk zijn beide Leclerc als Verstappen geboren kampioenen die ten koste van alles willen winnen. De mogelijkheid van een nieuwe aanvaring ligt dus altijd op de loer, zeker naarmate het seizoen vordert en de spanning wederopbouw.

Maar voor het zo moet Red Bull eerst de zekerheid volledig op orde krijgen en de kinderziektes uit de RB18 filteren. In Imola was er dit weekend geen vuiltje aan de lucht en scoorde het team maximaal – Sergio Pérez werd tweede – maar de snelle Red Bull is nog lang niet zo betrouwbaar als gewenst en dat heeft al de benodigde punten gekost. Toch zal de dominante prestatie in Imola Verstappen vertrouwen geven. Daarnaast zal hij hopen op een kwaliteitsdip bij Ferrari, of in ieder geval de terugkeer van wat Italiaanse wanorde. Carlo toefje is nooit ver bij chaos Ferrari.

Leave a Reply

Your email address will not be published.